Arsenikki-Horta?

NASA osaa kyllä hoitaa tieteensä markkinoinnin. Pelkkä ilmoitus, että kohta on tärkeä tiedotustilaisuus laittaa valtavan huhumyllyn pyörimään. Embargojen ei tarvitse edes kovasti vuotaa, kun asiantuntijat kommentoivat löytöä jo etukäteen. Valitettavasti tästä syystä usein myös itse tiedotustilaisuudet ovat aika pettymyksiä, kun mediakuohunnan arvoista mullistavaa tiedettä ei ollutaan tarjolla.

Eilinen tiedotustilaisuus arseeni-pohjaisten bakteerien olemassaolosta oli kuitenkin varsin mielenkiintoinen. Siis merkittävää ei niinkään ollut se, että tällä löydöllä olisi kovasti relevanssia ulkoavaruuden kummajaisten etsimisessä. Jännää oli (taas) se havainto, että elämä pystyy sopeutumaan ällistyttävän monenlaisiin olosuhteisiin. Elämän perusalkuaineista (vety, hiili, happi,typpi,fosfori) fosfori on harvinaisin maapallolla ja myös koko maailmankaikkeudessa. Jos sitä ei ole saatavana niin elämä ei ole yleensä mahdollista. NASA:n tutkijoiden löytämät bakteerit kuitenkin osoittavat, että jopa tästäkin vaatimuksessa voidaan pikkasen tinkiä! Tutkijoiden löytämät bakut ovat korvanneet DNA:n fosforin arseenilla. Teoriassa idea on tietenkin vanha: alkuaineiden jaksollisessa järjestelmässä sarakkeissa olevat aineet muistuttavat toisiaan. Arseeni on vähän kuin raskas fosfori. Hiilen alla on pii, joka on suhteellisen yleinen alkuaine ja paljon on spekuloitu sillä, että pii voisi korvata hiilen elämän perusalkuaineissa. Varmaan legendaarisin pii-pohjainen scifi-olio on Star Trekin pizzan näköinen Horta jota tutkijat eivät tietenkään voineet olla mainitsematta.

Mulla on tosin tapana sataa räntää paraatiin, joten perinteestä on pidettävä kiinni: eli  sanotaan nyt suoraan reality checkkinä, että arseenipohjaisesta bakteerista Hortaan on vielä valovuoden pituinen askel. Tämä NASA:n löytämä bakteeri on kaiken tänhetkisen nykytiedon mukaan valitettavasti vain hyvin harvinainen kuriositeetti ja sen lisäksi todennäköisesti kehittynyt fosforipohjaisesta bakteerista, joka on vähitellen sopeutunut arseenin olemassaoloon. Myrkyllinen arseeni ei muutenkaan ole ihmisten onneksi kovin yleinen alkuaine. Lähes kaikki heliumia raskaammat alkuaineet ovat muodostuneet tähdissä ydinreaktioiden tuloksena, joten nämä reaktiot myös sanelevat alkuaineiden yleisyyden. Fosfori  on noin tuhat kertaa harvinaisempi alkuaine kuin hiili ja arseeni on taas fosforiakin tuhat kertaa harvinaisempi. Hiili, typpi, happi,vety ja fosfori on yksinkertaisin ja yleisin yhdistelmä mistä elämä voi muodostua. Tän takia laittaisin veikkauksessa rahani likoon sen puolesta, että jos ihmiskunta koskaan löytää aurinkokunnan ulkopuolista älyllistä elämää se pohjautuu myös juuri noille alkuaineille. Koskaan ei kuitenkaan pitäisi sanoa ei koskaan, joten kuka tietää vaikka arseenipohjaisen elämän habitable zone olisi laajempi kuin fosforipohjaisen. Tai kentes biokemialliset reaktiot arseenipohjaisella elämällä suosivat monisoluista elämää? Hyvä uutinen on se, että näitä juttuja voidaan toki tutkia labrassa. Varmaa on siis ainakin se, että jokunen tutkimusryhmä saa tämän jälkeen muutaman lihavan grantin.

 

Advertisements